Dennis Higler tijdens de wedstrijd Feyenoord-Utrecht waarbij het zichtbaar regende. Foto Pro Shots / Dennis Wielders.

Dennis Higler (33) hoopt ooit op duel tussen twee teams uit de traditionele Top 3

‘Iedere scheidsrechter wil de beste zijn’

Door LEO BLANK


Hij is net terug van een negendaags toernooi in Bulgarije. Dennis Higler floot in het Balkanland twee wedstrijden tijdens een EK-kwalificatietoernooi voor landenteams onder negentien jaar. Bulgarije en Griekenland plaatsten zich voor de volgende ronde in maart. Het EK onder negentien jaar vindt volgend jaar zomer plaats.


Een mooie ervaring. Ik was er samen met assistent-scheidsrechter Joost van Zuilen. En met collega’s uit Noord-Ierland en Zwitserland”, doet Higler kort verslag. Hij is net aangeschoven in restaurant La Place over de A4 tussen Amsterdam en Den Haag. Door het raam zijn met enige regelmaat vliegtuigen zichtbaar die zijn opgestegen van Schiphol of op weg zijn naar de nationale luchthaven.

De 33-jarige toparbiter, opgegroeid in Hoogland bij Amersfoort, is tegenwoordig gewend om vaak de grens over te gaan voor zijn hobby. Begin vorig jaar nam hij de FIFA-badge over van Richard Liesveld, die al geruime tijd met blessures kampt. Dennis: “Vervelend voor hem. Zo wil je geen afscheid nemen.”


Minitoernooien

Maar ook in de arbitrage gelden keiharde wetten: de één zijn

dood, is de ander zijn brood. Higler heeft er alleen al vorig jaar bijna twintig internationale uitstapjes aan te danken. Hij deedervaring op tijdens mini-toernooien voor landenteams onder zeventien en onder negentien jaar, toevallig beide in Bosnië. Ook maakte hij zijn debuut in de Europa League, al was dat een wedstrijd in de voorronde in Slowakije. Dit jaar volgden ontmoetingen in dezelfde competitie in Azerbeidzjan, Schotland en Noorwegen.

Dennis geniet er met volle teugen van: “Ook al is er meestal weinig tijd om iets te zien van het land of de stad. Trainen, wedstrijd fluiten en weer naar huis. Met zijn vieren zijn we drie dagen op pad. Alleen de trip naar Baku in Azerbeidzjan nam zoveel tijd in beslag, bijna zeven uur, dat we van de UEFA een dag extra kregen. Tijdens meerdaagse toernooien zoals deze maand in Bulgarije biedt het programma wat meer ruimte er met elkaar even op uit te gaan.”

Overigens werd de wedstrijd in Baku gespeeld bij een avondtemperatuur van 37 graden. Higler bereidde zich er serieus op voor: “Het was afgelopen zomer. Bij ons in Nederland was het ook heet. Mensen die me overdag bij dik dertig graden zagen trainen verklaarden me voor gek. Maar achteraf ben ik heel blij dat mijn lichaam zo alvast aan die warmte daar kon wennen.”

Kuipers

Niet alleen als arbiter ziet hij veel van de wereld. Ook als vijfde of zesde official bij wedstrijden van Kuipers en Gözübüyük rook Higler al veelvuldig aan het grote werk: “Dat zijn ontmoetingen op het allerhoogste podium. Zo ben ik al betrokken geweest bij drie wedstrijden van Real Madrid. Maar vorige maand bijvoorbeeld reisde ik met Björn ook naar Ierland, voor de ontmoeting tegen Wales in de Nations League. Bij die gelegenheden maak ik zelf mee hoe groot het respect overal is voor Björn. Je kunt hem naar iedere wedstrijd in de wereld sturen. Bonden weten gewoon dat het dan met de arbitrage goed zit. Bij spelers en trainers geniet Björn zoveel ontzag, dat wedstrijden altijd prima verlopen als hij de leiding heeft. Maar ook hij moet het steeds opnieuw bewijzen.”

Promotie

Higler zit nationaal net onder de absolute top. Björn Kuipers en Danny Makkelie vormen samen de Elitegroep. Daarna volgens Bas Nijhuis, Kevin Blom en Serdar Gözübüyük in groep 1 en Pol van Boekel en Higler in groep 2. Dennis maakte afgelopen zomer de promotie naar de op twee na hoogste groep bij de UEFA.

Daan Klomp (links) speler van NAC ontvangt de gele kaart van Dennis Higler in het duel NAC-Ajax dat op 25 november werd gespeeld. Foto Pro Shots / Kay in ’t Veen.

Debuut

Hij is inmiddels sinds 2010 actief in het betaald voetbal. Zijn debuut in de Eerste Divisie was bij Telstar – Den Bosch. Een jaar later leidde hij voor de eerste maal een ontmoeting in de Eredivisie: De Graafschap – Roda JC. Inmiddels nadert het aantal van 250 wedstrijden in het betaald voetbal.

Het absolute hoogtepunt tot nu toe? Daar hoeft hij niet lang over na te denken: “Zonder concurrentie de kampioenswedstrijd van Feyenoord tegen Heracles in mei 2017. Feyenoord kon voor de eerste keer in zeventien jaar de landstitel grijpen. Er zat zoveel spanning en emotie rond dat duel. Anderhalf uur voor aanvang was de Kuip al helemaal vol. Dat geeft een kick hoor als je daar mag fluiten! Dan heb je het niet over een normale wedstrijd. Geweldig dat je als scheidsrechter actief bent op een wedstrijd waar de hoofdprijs wordt verdeeld. Dat willen we allemaal wel.”

Dennis Higler. Foto Leo Blank.

Dennis Higler tijdens Ajax-Groningen. Foto Pro Shots / Joep Leenen.


Doorgroeien

In die zeven jaar Eredivisie is zijn ster gerezen. Higler krijgt tegenwoordig per seizoen diverse keren de traditionele top-3 toegewezen. En daar zitten af en toe op papier lastige ontmoetingen tussen zoals Feyenoord – FC Utrecht en Ajax – AZ. “Ik wil doorgroeien. De volgende stap is een wedstrijd tussen twee ploegen uit de top-3. Dat zou prachtig zijn. Uiteindelijk hoop ik ooit de beste te zijn in Nederland. Dat is geen grootspraak, maar getuigt van een gezonde dosis ambitie. Dat wil iedere scheidsrechter.”


Imagoprobleem

In zijn beginperiode op het hoogste niveau zag het er niet naar uit dat hij zulke hoge ogen zou gooien. Higler kampte met een imagoprobleem, dat in praatprogramma’s nog eens werd aangewakkerd door mensen als Johan Derksen. Higler kan er nu zijn schouders over ophalen: “Ik kreeg het etiket opgeplakt dat ik te zwart-wit floot. Was te streng, deelde te vaak en te snel een kaart uit waar een andere oplossing slimmer zou zijn geweest. Ik heb het daar uitgebreid over gehad met mijn coach. Spelers en trainers kennen je eerst nog niet. Er ontstaat beeldvorming in de media waar je moeilijk van afkomt. Maar gaandeweg groeiden mijn persoonlijkheid en de acceptatie door ervaring. Die moeilijke aanloop heb ik finaal achter me gelaten.”

Videoarbitrage

Vanaf de start van de videoarbitrage is Dennis erbij betrokken. Regelmatig heeft hij een dubbel programma: een wedstrijd op het veld en een achter de beeldschermen in Zeist. Hij is een warm voorstander van de technische ondersteuning voor de veldscheidsrechter: “Ik ben ijdel genoeg om te stellen dat je als veldscheidsrechter het liefst de VAR niet nodig hebt. Maar in die gevallen dat je net iets cruciaals mist of dat gewoon niet kan zien, is het prima dat we een achtervang hebben. Op het veld kun je iets missen, in de studio niet. Dat geeft ook een flinke druk op de VAR. Daar worden fragmenten in slow motion en op normale snelheid diverse keren bekeken uit diverse camerastandpunten. Niets blijft onzichtbaar.”


Hij greep als VAR zelf al eens in tijdens de halve finale van de KNVB-Beker tussen AZ en SC Cambuur. De Alkmaarders scoorden in de 93e minuut, maar Dennis had gezien dat een aanvaller een overtreding had begaan. In plaats van het winnende doelpunt kende scheidsrechter Kevin Blom een vrije trap toe aan de Friezen. Waardoor er verlengd moest worden en de wedstrijd in uiteindelijk in een strafschoppenserie eindigde .

Als veldarbiter werd hij dit seizoen gecorrigeerd door zijn collega in het ARAG Replay Center in Zeist tijdens Ajax – FC Groningen. De Amsterdammers scoorden, maar op beelden was te zien dat een of meer Ajacieden op het moment van de voorzet een paar centimeter offside stonden. “Ik nam het mijn assistent niet kwalijk dat hij de vlag omlaag hield. Met het blote oog was het gewoon niet waarneembaar”, aldus Higler.


Dennis Higler bij de wedstrijd Vitesse-Fortuna Sittard. Foto Pro Shots / Joep Leenen.

Ajacied Tagliafico ontvangt de gele kaart van Dennis Higler na een overtreding in de wedstrijd Ajax-Groningen. Foto Pro Shots / Joep Leenen.

Gezag

Die het zeker niet eens is met de stelling dat de videoreferee het gezag van zijn collega in het stadion ondermijnt als er te vaak wordt ingegrepen. “Maar dat gebeurt ook amper. Per weekend zijn er slechts twee of drie ingrepen in de Eredivisie. Wat Kevin Blom dit seizoen overkwam bij VVV-Venlo – Ajax (de VAR greep drie keer in bij beslissende momenten, red.). is echt grote uitzondering. Vervelend voor Kevin, maar het hoort erbij. Dan moet je als arbiter je mentale weerbaarheid tonen.”

Higler constateert dat de inschakeling van de VAR tot schonere wedstrijden leidt. “Spelers weten dat ons niets meer ontgaat. Bij corners of vrije schoppen met veel spelers in het strafschopgebied wijs ik daar nu ook op. Ik roep tegen ze dat er nog iemand meekijkt en dat iedere spelsituatie gecheckt wordt. Dat werkt heel preventief.”

‘Weinig tijd meer voor scheidsrechtersvereniging’

Dennis Higler komt nog maar sporadisch bij scheidsrechtersvereniging SVDU in Utrecht waarvan hij al vanaf de start van zijn loopbaan vijftien jaar geleden lid is. “De tijd ontbreekt gewoon. Ik train vier keer per week, op het veld en in de sportschool. Daarnaast zijn er wedstrijden in het weekend en doordeweeks. En ben ik regelmatig drie dagen op stap in het buitenland. Dan blijft er bijna geen tijd meer over”, verontschuldigt Dennis zich. Eerder dit jaar trouwde hij met zijn vriendin. Zelf had hij in zijn eerste jaren als KNVB-scheidsrechter veel baat bij de scheidsrechtersvereniging: “Ik vroeg adviezen aan ervaren collega’s, hoorde hun verhalen met belangstelling aan en kreeg veel tips. Op mijn beurt wil ik mijn kennis en ervaring ook graag delen met jonge gasten. Heel af en toe train ik mee en probeer ik ze ook te helpen. Maar de eerlijkheid gebiedt me te zeggen dat het er veel te weinig van komt helaas.”